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Le Team Red Bull KTM nous parle de Rene Hofer, coéquipier de Tom Vialle en 2020

En 2020, René Hofer, 17 ans, sera le premier Autrichien de ce siècle à représenter l'équipe la plus titrée du MXGP.

Red Bull KTM alignera sa meilleure équipe de motocross de tous les temps en 2020. La combinaison de Tony Cairoli, Jeffrey Herlings et Jorge Prado signifie un total de quinze titres mondiaux dans la catégorie MXGP. En MX2, le rookie 2019, Tom Vialle est déjà présenté comme l'un des favoris du championnat après sept podiums et la 4e du MX2 la saison dernière. Rene Hofer a converti ce quatuor en quintet. Le jeune pilote Autrichien est un diamant brut pour KTM, mais par rapport aux succès de ses coéquipiers, Hofer a un récit unique.

"C'est un local!", Sourit Dirk Gruebel, Team Manager et coordinateur technique d'équipe. "Le meilleur pilote de motocross d'Autriche en ce moment et le meilleur depuis [vainqueur du Dakar 2018] Matthias Walkner qui a essayé le MX2 et a fini par être bon dans l'ancienne catégorie, le MX3. Il y aura un coup de projecteur sur René, mais nous pensons que c'est bien d'avoir un gars du pays où se trouve le siège social de la marque. En termes de pression, nous ne savons pas comment ce sera pour lui…"

Ces dernières années, Red Bull KTM a aligné les meilleurs pilotes d'Italie, de France, de Hollande, d'Allemagne, d'Afrique du Sud, d'Espagne et de Lettonie, et il existe désormais un lien spécial avec l'usine de Mattighofen et l'atelier de l'équipe à Munderfing. Hofer a réussi a intégrer la catégorie MX2 après une seule saison sur le Championnat d'Europe EMX250, grâce à deux facteurs. Tout d'abord, deux wildcards MX2 où il a non seulement marqué des points mais aussi la possibilité de percer dans le top dix avec une septième place au classement général du Grand Prix d'Italie. Deuxièmement, l'impact immédiat de son coéquipier Vialle en 2020. Le Français de dix-huit ans n'avait pas excellé sur la série Européenne et était considéré comme un «pari» et un investissement par l'usine et l'équipe officielle pour 2019. Les compétences et la mentalité de Vialle (et le travail de l'équipe) lui ont permis de faire une remarquable saison. Alors, pourquoi Hofer ne peut-il pas obtenir une performance similaire?


"Tom a remporté quelques victoires de manches sur l'EMX en 2018, René n'a pas atteint les mêmes résultats en 2019, mais il a été constant et il a également marqué des points au Grand Prix de République tchèque ainsi qu'un top dix en Italie, c'était vraiment bien et peut-être trop bon parce que vous ne voulez pas que les coureurs pensent "c'est trop facile" ", explique Gruebel. "Nous approcherons 2020 comme nous l'avons fait avec Tom cette année, René est un nouveau venu dans la catégorie. De l'extérieur, il n'a peut-être pas le même style que Jorge et Tom mais il a un grand cœur et il compte pas ses heures. Il veut être ici. Il va faire du bien. "

"L'opportunité d'avoir un Autrichien [dans l'équipe usine] ne se produit pas très souvent, donc nous essayons de saisir la chance", a déclaré le vice-président de KTM Offroad, Robert Jonas. "Je ne dirais certainement pas que c'est plus facile pour lui, en raison du fait qu'il est autrichien."


Robert Jonas sait de quoi il parle. L'ancienne star 125 cm3 était le dernier pilote local à entrer dans la sphère du SX à la fin des années 1990. Jonas a subi une grave blessure au genou avant de pouvoir vraiment montrer ce qu'il pouvait faire sur la scène mondiale au cours de la première année du nouveau millénaire. Cela s'est produit deux ans avant la naissance de Hofer. "Je me rappelle un peu comment c'était", se souvient-il. "Lors de la dernière manche du Championnat d'Autriche en 1999, j'ai remporté le titre et le dimanche soir, le responsable des pilotes autrichiens à ce moment-là a reçu un appel téléphonique de M. Pierer [PDG de Pierer Mobility] en l'informant que je pouvais obtenir une place dans l'équipe d'usine. Pour moi, c'était une surprise et je ne comptais pas sur cette opportunité. C'est sûr que j'y pensais et que j'y travaillais… mais ce fut une grosse surprise."


"Je ne pense pas que ce soit tout à fait le cas pour René", se souvient-il. "Il était plus proche en raison de ses bons résultats sur le Championnat d'Europe [six résultats dans le Top 5 des huit manches en 2019] et en raison de la blessure de Jeffrey [Herlings], il a eu la chance d'être avec nous sous la tente et de s'acclimater à l'équipe usine. "

"C'est une grande opportunité et certainement un grand défi", ajoute Jonas, "mais je pense qu'il le mérite aussi parce qu'il a fait de bons progrès. Il nous a surpris avec ses deux opportunités de GP cette année. Il n’a pas obtenu ces résultats gratuitement parce qu’il n’a pas connu les meilleurs départs et il a réussi à se frayer un chemin."

C'est l'état d'esprit et l'engagement de Hofer qui ont renforcé son cas avec l'équipe usine KTM, il a réussi à gagner la confiance de plusieurs personnes comme Joel Smets et l'ancien directeur de l'équipe junior KTM, Didi Lacher, dont le jugement est très apprécié à Munderfing.

"Il n'abandonne pas. Il termine toujours les courses et il n'y a rien à redire sur les circonstances", estime Gruebel. "Il sait quand il a fait une erreur. Je le vois s'entraîner dur. Il ne brille pas encore dans les courses de sable, mais c'était la même chose avec Tom, le duo passe du temps en Belgique car il n'y a pas trop de pistes de sable en Autriche et il s'améliore."

"C'est un gars qui peut jouer le podium, il faut le savoir", souligne Jonas. "Il a beaucoup de travail devant lui, mais je pense qu'il a de bonnes chances de réussir."

Fidèle à son cliché, Hofer garde la tête sur les épaules, il est conscient que 2020 est plus qu'un simple rêve avec la meilleure équipe usine dans le paddock du Championnat du Monde FIM. "Mon téléphone a explosé quand j'ai eu la confirmation", sourit-il. "Pour moi, c'est une si grande chose, et pour d'autres personnes aussi, mais j'essaie de réaliser progressivement."


"Tom a connu une saison incroyable cette année, et ce n'est pas habituel en tant que rookie", affirme-t-il. "Mais ce sera une année d'apprentissage et j'espère obtenir des résultats et de la confiance."


Hofer n'a pas encore participé à une grande épreuve internationale loin des côtes européennes. Le calendrier MXGP à vingt dates sera un apprentissage pour l'athlète en herbe qui est encore à l'école "officiellement, je suis encore à l'école, il me reste encore une année et j'aurais la possibilité de partir à 18 ans mais nous déciderons cela en janvier. Voyages, cultures, outre-mer, nourriture, fuseaux horaires: je n'y suis pas habitué…. mais Tom s'en est bien sorti donc je suis sûr que je peux le faire", dit-il.

Outre l'attention, le réglage et la pression, Hofer devra également acquérir rapidement des exigences du MX2. "Eh bien, il y a beaucoup plus de temps de course par rapport à l'EMX, ce qui signifie s'habituer à la piste", explique-t-il. "Les départs sont également beaucoup plus difficiles. Tous les gars sont très proches les uns des autres et les points de freinage sont beaucoup plus tard. Je dois m'habituer encore un peu plus. La vitesse n'est pas trop différente, et vous pouvez voir des pilotes comme [Roan] Van de Moosdijk ou [Alberto] Forato avoir le rythme pour rouler près du top cinq. Les départs sont encore plus importants en MX2 qu'en EMX. Globalement, c'est tellement différent en termes d'intensité."

Intense est probablement un mot approprié pour l'expérience qui s'annonce pour Hofer.